Motregen maakte bandenkeuze moeilijk in Otegem.

De dag na het BK is er elk jaar onze crossafspraak in Otegem. Doordat het ging motregenen was het de kunst om op het juiste moment met de juiste banden te rijden. Ook de twee losse materiaalposten maakte het niet simpel om te wisselen voor de fiets met de juiste banden.

De start was goed en de gebroeders kwamen samen het veld in. Ze bleven zo een tijd in elkaars gezelschap. Mede door de vele slippers vielen er gaten en Thijs geraakte wat achterop. Toon deed vooraan mee tot in de tweede ronde ook hij haperde.

Mathieu van der Poel trok door en Merlier en Vermeersh volgde met twee. Toon was ondertussen in de achtervolgende groep verzeild geraakt.

Zijn fiets was verzadigd van de plakkerige modder en er moest weer een fietswissel gebeuren. Daarna reed hij toch weer strijdlustig naar voren om nog te strijden voor een podiumplaats. Hij moest uiteindelijk genoegen nemen met de vijfde plaats.

Thijs werd knap achtste.

BK Antwerpen

Het Belgisch kampioenschap in Antwerpen was de rentree in het veld voor Toon na enkele weken gedwongen rust. Het was dan ook maar de vraag of hij wedstrijdritme zou tekortkomen en of hij een rol van betekenis kon spelen.

Van bij de start liet Toon zien dat hij zijn trui duur zou verkopen. Hij nam meteen het heft in handen en reed stevig door. De volgende rondes wisselden de posities vooraan, tot Laurens Sweeck een gaatje kreeg. In de achtervolging werd Toon gehinderd, met materiaalpech en een inhaalrace tot gevolg. Thijs bracht Toon weer naar de achtervolgende groep, waarna Toon met Eli Iserbyt wegreed. Maar ook de andere achtervolgers sloten weer aan. Toon moest even recupereren en toen Iserbyt versnelde, moest Gianni Vermeersch het gat laten. Merlier en Toon konden niet snel genoeg reageren, waardoor Iserbyt weg was voor de 2e plaats. De strijd om de 3e plaats was nog spannend, maar uiteindelijk kon Toon Merlier in de laatste rechte lijn nog voor blijven. Een knappe bronzen medaille, als je bedenkt wat hij de afgelopen weken heeft meegemaakt. En nu naar de Wereldbekercrossen en het WK!

Thijs startte goed en was als 4e weg. De eerste ronde kon hij zich nog standhouden in de kopgroep, maar vanaf de tweede ronde werd hij naar een achtervolgende groep verwezen. Daar bewees hij zijn grote broer nog een enorme dienst door hem terug naar voren te brengen na zijn materiaalpech. Nadien viel Thijs opnieuw terug naar de 8e plaats. Hij kreeg even gezelschap van Jens Adams, Quinten Hermans en Dieter Vanthourenhout, maar kon hen voor blijven en eindigde knap 8e.

Geslaagde Universiteitscross voor Thijs

Aan de universiteit van Brussel kende Thijs een mindere start, maar kon in de tweede ronde opschuiven naar de 9e plaats. Hij belandde daarna in een grotere groep met enkele ploegmaten, waaronder Lars van der Haar en Jim Aernouts, maar zij konden de aansluiting met de kopgroep niet meer maken.

Uit deze groep konden van der Haar en Bastaens nog wegrijden, waardoor Thijs op de 12e plaats eindigde. Thijs reed een goede cross met het oog op het Belgisch kampioenschap!

In het DVV-Verzekeringenklassement zakt Toon uiteraard verder weg, naar een 9e plaats op ruim 16 minuten van Eli Iserbyt. Thijs staat op de 13e plaats.

Thijs reed een wisselvallige wedstrijd in Baal

Nieuwjaarsdag is er traditioneel de Grote Prijs Sven Nys in Baal. Thijs was opnieuw de enige van de broers die startte doordat Toon nog herstellende is van zijn ribblessure. Maar die start sloeg wat tegen. Thijs kon zijn gewoonlijke startsnelheid niet ontwikkelen en moest ver in het pak de eerste ronde aanvatten.

Gelukkig kon hij wel meteen plaatsen terugwinnen en kwam hij terug naar de 15e plaats. Maar dan begon er een jojo-spel. De ene ronde verloor hij een paar plaatsen door een slipper, om die in een volgende ronde weer te winnen. In de laatste ronde kon hij nog flink verdapperen, waardoor hij toch nog als 13e over de finish kwam.

In de stand staat Thijs 14e op ruim 20 minuten van leider Eli Iserbyt. Toon verliest door zijn forfait opnieuw 5 minuten en komt nu met 11’43” achterstand op een 7e plaats in de rangschikking.

Thijs 7e in Bredene

In de Ethias cross in Bredene nam Thijs opnieuw de kopstart, samen met Mathieu van der Poel. In de eerste ronde kwam Dieter Sweeck bij het duo en hij nam de kop over. Van der Poel sloot aan, maar Thijs moest de rol lossen. In de volgende ronde moest hij nog een paar plaatsen extra prijsgeven en belandde hij op de 7e plaats. Die plek kon hij tot het einde vasthouden.

Thijs 14e in Azencross

De broers Aerts rijden graag de Azencross in Loenhout, die ze hun achtertuin noemen. Toon was er door zijn ribblessure niet bij, maar Thijs was wel present.
De hoop op een top 10-plaats kon hij eigenlijk na een halve ronde al opbergen. Na een mindere start werd hij opgehouden door de valpartij van Mathieu van der Poel. Hij belandde zo op een 20e plaats.

Hij kon de eerste ronden nog wat opschuiven en belandde nadien in een groep voor de 12e plaats. Daarin zou hij blijven rijden tot het einde. Uiteindelijk finishte Thijs op een 14e plaats op ruim 2 minuten van van der Poel.

In het DVV-klassement krijgt Toon 5 minuten aangesmeerd door zijn afwezigheid, waardoor hij op 6’51” komt van Eli Iserbyt. Hij belandt zo op plaats 6 in de stand.

Toon redt leidersplaats en Thijs opnieuw top 10!

Het waren turbulente dagen voor Toon: met  2 gebroken en 2 gekneusde ribben, pijn verbijten, maar toch beslissen om te starten in Zolder om je trui in de Wereldbeker te verdedigen. En dan sta je uiteindelijk aan de start en dan ga je in een van de eerste bochten al onderuit doordat Stybar voor hem een foutje maakt, en moet je de wedstrijd als allerlaatste aanvatten…

Zelfs met ingetapete ribben, een andere positie en moeilijker ademend toont Toon dat hij in topvorm is. In de eerste ronden kan hij stelselmatig opschuiven en zijn eigen race rijden. Een ronde lang krijgt hij wel hulp van Zdenek Stybar die wist dat hij aan de basis lag van Toon  zijn oponthoud. De rest van de wedstrijd moest hij verder met Jens Adams en Dieter Sweeck in zijn wiel. Ze vormden een groepje van drie.

In de laatste ronde raakt hij nog tot op het wiel van Iserbyt, die niet kan profiteren van de blessure van Toon, maar blijft hij steken op plaats 14. Dit was een ongelooflijk straffe wedstrijd van Toon en toont wat voor vechter hij is! Toon blijft leider in het Wereldbekerklassement, met 44 punten voor op Michael Vanthourenhout en 50 op Eli Iserbyt.

Thijs blijft zijn hoogvorm volhouden. Hij kon de eerste ronden in de grote kopgroep plaatsvatten en vond daarna zijn plaats in de achtervolging. Uiteindelijk werd hij knap 10e! In het Wereldbekerklassement zakt hij net uit de top 10.